Máquina de movimiento perpetuo

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Una máquina de movimiento perpetuo, máquina de movimiento continuo, móvil perpetuo o su denominación en latín, perpetuum mobile, es un dispositivo que, dado un impulso inicial, sería capaz de funcionar eternamente sin necesidad de energía externa adicional. Se basa en la idea de la conservación de la energía.

La existencia de una máquina de movimiento perpetuo violaría una de las más sagradas leyes de la física, la segunda ley de la termodinámica y, dado que esto es imposible, se considera que la construcción de tal máquina lo es también.

Visto desde cualquier ámbito, no se puede impulsar un objeto, sin agregar energía externa, debido a que la energía se disipa en muchos medios, principalmente en forma de calor que se produciría al estar en movimiento la máquina.

Como el calor es una forma de energía, se puede aprovechar como trabajo. Un motor a vapor, por ejemplo, convierte el calor en el movimiento mecánico de un pistón o una turbina, lo que genera electricidad. Gran parte de la ciencia de la termodinámica se desarrolló en el siglo XIX a partir de la ingeniería práctica de los motores a vapor.

La segunda ley de la termodinámica

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Una consecuencia de la segunda ley de la termodinámica es que los motores a vapor y otros motores que funcionan con energía térmica no son perfectos. En cualquier proceso en que se transforme el calor en otra forma de energía se pierde una pequeña parte de energía, de forma que la entropía del sistema en conjunto aumenta.

Entropía. Otra manera de formular la segunda ley de la termodinámica es que, para un sistema limitado, la entropía aumenta, nunca disminuye. La temperatura tiene una relación directa con la entropía. Debido a esto los cuerpos fríos tienen una entropía baja. Sus átomos están menos desordenados que los de los cuerpos calientes, que se mueven mucho más. Por lo tanto, cualquier cambio en la entropía de un sistema, considerando todas sus partes, tiene que producir un efecto neto que constituya un aumento. El calor es realmente una medida de desorden y, en física, el desorden con frecuencia se cuantifica como «entropía», que mide los modos en que se ordenan un cierto número de elementos.

Por ejemplo, considérense un par de cubitos de hielo. Ambos tienen una baja entropía porque sus átomos están muy ordenados, pero cuando se lanzan a una olla de agua hirviendo y se mezclan, las moléculas empiezan a desordenarse y, por tanto, su entropía es mayor.

Móvil perpetuo mostrado en Los Simpson.

La idea de una máquina de movimiento continuo ha seducido a los científicos desde el medievo. La segunda ley de la termodinámica acalló sus esperanzas, pero se sabe que muchos de ellos propusieron esbozos de posibles máquinas. Robert Boyle diseñó un frasco de autollenado y el matemático indio Bhaskara propuso una rueda provista de pesas en los radios que impulsaba su propio giro soltando las pesas al rodar. De hecho, un examen más atento revela que ambas máquinas pierden energía. Ideas como éstas llegaron a ser tan corrientes que incluso en el siglo XVIII las máquinas del movimiento perpetuo se granjearon muy mala fama.

Tanto la Real Academia Francesa de las Ciencias como la Oficina Americana de Patentes vetaron la consideración de las máquinas de movimiento continuo. En la actualidad, constituyen el feudo de inventores excéntricos de segunda.

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