Efecto mariposa

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La principal idea de la teoría del caos, que los pequeños cambios pueden tener grandes consecuencias más adelante, es a menudo aludida como el «efecto mariposa» por la representación de Edward Lorenz (1917–2008, matemático y meteorólogo estadounidense) de la mariposa que bate las alas y provoca un tornado. Esta idea, que esencialmente se refiere a los viajes en el tiempo, ha sido ampliamente utilizada en el cine y en la literatura popular, por ejemplo, en películas como El efecto mariposa, Volver al futuro e incluso en Parque Jurásico.

La teoría del caos afirma que pequeños cambios en las circunstancias pueden tener consecuencias importantes más adelante. Si una persona sale de casa 30 segundos después, además de perder el autobús quizá también haya perdido un encuentro con un amigo que iba a presentarle a una persona que le iba a recomendar para un nuevo trabajo, cambiando el rumbo de su vida para siempre. O como en el filme Volver al futuro, en el que el protagonista evita por accidente que sus padres se conozcan provocando que en el presente él no nazca.

Autor J. L. Westover

En la realidad, la teoría del caos se aplica sobre todo al tiempo meteorológico, donde un ligero remolino de viento puede desencadenar un huracán al otro lado del planeta, el llamado «efecto mariposa». Se dice que el aleteo de una mariposa puede desencadenar un huracán en Hong Kong.

La teoría del caos reconoce que algunos sistemas pueden producir comportamientos muy diferentes aunque tengan puntos de partida muy similares. El tiempo atmosférico es uno de estos sistemas. Un leve cambio de temperatura o presión en un lugar puede desencadenar una cadena de acontecimientos posteriores que a su vez disparan un aguacero en otro sitio.

Sin embargo, el caos no es caótico en sentido literal, pues da origen a algunos patrones. No es caótico en el sentido de que sea completamente desenfrenado, impredecible o desestructurado. Los sistemas caóticos son deterministas, es decir, que si conocemos el punto de partida exacto son predecibles y también reproducibles. La física simple describe la serie de sucesos que se desarrollan, que es igual cada vez que se hace. Pero si nos fijamos en un resultado final, es imposible remontarse hacia atrás y determinar de dónde procedía, ya que hay diversos caminos que pueden haber conducido a ese resultado. Esto se debe a que las diferencias entre las condiciones que provocaron uno y otro resultado eran diminutas, incluso imposibles de medir. Así pues, los resultados diferentes proceden de ligerísimos cambios en los valores de entrada. A causa de esta divergencia, si no se está seguro sobre los valores de entrada, la variedad de los comportamientos subsiguientes es enorme.

En términos de tiempo atmosférico, si la temperatura del remolino de viento difiere en tan sólo una fracción de grado, entonces las predicciones pueden resultar totalmente erróneas y el resultado podría ser quizá no una violenta tormenta, pero sí una ligera llovizna o un feroz tornado en la ciudad vecina. Los meteorólogos están, por tanto, limitados en lo anticipadamente que pueden pronosticar el tiempo. Incluso con las ingentes cantidades de datos sobre el estado de la atmósfera, suministrados por los enjambres de satélites que giran alrededor de la Tierra y las estaciones meteorológicas diseminadas en su superficie, los meteorólogos sólo pueden predecir patrones de tiempo atmosférico con unos pocos días de antelación. Más allá de esto, las incertidumbres pasan a ser enormes debido al caos.

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