Alimentos e irradiación

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Mito

La irradiación en alimentos tiene efectos nocivos en la salud humana.

Refutación

En algunos países, y como recomendación de la Organización Mundial de la Salud (OMS), se ha legalizado el uso de la irradiación en una amplia gama de alimentos, como verduras, pescados, mariscos, carne de puerco, aves, cereales, hierbas y especias. Sin embargo, este tipo de alimentos irradiados no se consiguen tan fácilmente porque ningún comerciante de alimentos desea usar la irradiación.

Aunque los alimentos irradiados han sido expuestos a una fuente radiactiva (similar a los rayos X empleados para radiografías), no son radiactivos en sí mismos. Se ha demostrado en diversos estudios que son seguros para el consumo humano[1]. También se sabe que una alta dosis de radiación provocan cambios químicos en los alimentos que podrían provocar la aparición de sustancias cancerígenas, pero ajustadas las dosis, no existe evidencia de efectos dañinos en el cuerpo humano a largo plazo.

Símbolo usado para indicar un alimento irradiado

El efecto de la irradiación a dosis óptimas pudiera cambiar un poco el sabor y la textura en los alimentos. Acaso pérdida de nutrimentos, aunque no mayor que en muchos otros procesos.

La irradiación mata bacterias, insectos y mohos; lo que reduce el riesgo de intoxicación y se evita emplear otros agentes químicos, que ya de por sí, todos los estamos consumiendo. Así mismo, la irradiación puede prolongar el proceso de almacenamiento, retardando la maduración de frutas, y la germinación de cebollas y papas. Del mismo modo, como mantiene frescas por más tiempo las verduras, se disminuye el uso de conservadores y otros aditivos[2].

Fuentes de radiación

Hay tres fuentes de radiación aprobadas para su uso en los alimentos.

  1. Los rayos gamma se emiten a partir de formas radioactivas del elemento cobalto (cobalto 60) o cesio (cesio 137). La radiación gamma se utiliza rutinariamente para esterilizar productos médicos, dentales y de uso doméstico y también se utiliza para el tratamiento con radiación del cáncer.
  2. Los rayos X. Son producidos reflejando una corriente de alta energía de electrones de una sustancia diana (por lo general uno de los metales pesados) en los alimentos. Los rayos X también se utilizan ampliamente en la medicina y la industria para producir imágenes radiográficas.
  3. Haz de electrones (o e-beam). Son similares a los rayos X y es una corriente de electrones de alta energía propulsados desde un acelerador de electrones hacia los alimentos.

En resumen, la irradiación puede servir para muchos propósitos.

  • Prevención de Enfermedades Transmitidas por Alimentos. La irradiación se puede usar para eliminar de manera efectiva los organismos que causan enfermedades transmitidas por alimentos, como Salmonella y Escherichia coli.
  • Preservación. La irradiación puede ser utilizada para destruir o inactivar los organismos que causan el deterioro y la descomposición y extender la vida útil de los alimentos.
  • Control de insectos. La irradiación puede utilizarse para destruir los insectos de frutas tropicales importadas. La irradiación también disminuye la necesidad de otras prácticas de control de plagas que pueden dañar el fruto.
  • Retraso de germinación y maduración La irradiación se puede utilizar para inhibir la germinación y retardar la maduración de la fruta.
  • Esterilización. La irradiación puede ser utilizada para esterilizar alimentos, que luego se pueden almacenar durante años sin refrigeración. Los alimentos esterilizados son útiles en hospitales para pacientes con sistemas inmunológicos severamente deteriorados, como los pacientes con SIDA o en tratamiento de quimioterapia. Los alimentos que se esterilizan por irradiación están expuestos a niveles considerablemente más altos de tratamiento a los aprobados para su uso general[3].

Referencias y ligas externas

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